몸값 4000만원 없어 중국서 '초조한 나날'

 

[탐사기획-잊혀진 국군포로]

 

<3-1>제3국을 떠도는 신세

탈북한 국군포로 현지 취재기 1994년 조창호 소위가 처음 귀환한 이래 그간 50명의 국군포로가 북한 탈출에 성공했다. 하지만 취재 결과 북한을 탈출했어도 중간에서 한국 입국에 실패, 제3국을 떠돌거나 북으로 되돌아간 국군포로도 상당수 있는 것으로 밝혀졌다. 정부가 적극적으로 ‘포로 귀환작업’에 나서지 않기 때문이다. 세계일보 취재팀은 중국에 숨어 지내며 고향에 돌아갈 날을 애타게 기다리는 노병을 현지에서 만나 오도가도 못하는 안타까운 사연을 들었다.

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#1 “물건이 넘어왔다”

취재팀은 최근 북한을 탈출한 국군포로가 한국에 들어오지 못하고 중국에 숨어 있다는 소식을 듣고 신분을 감춘 채 조선족 브로커 접촉에 나섰다.

지난 5월 초 중국 창춘시 공항. 1층 입국장 로비에서 만나기로 약속한 브로커는 20분이 넘도록 나타나지 않았다. 초조해진 취재팀이 휴대전화로 “어떻게 된 거냐”고 묻자, 그는 “5분 뒤 공항 길 건너편 인도에서 만나자”고 약속장소를 급히 바꿨다.

건장한 체격의 브로커는 취재팀에게 “전화로 확인해도 될 텐데 왜 멀리서 직접 왔느냐”며 의심스러운 눈길을 보냈다. 취재팀이 “사기사건이 워낙 많아 그렇다”며 수고비 500달러(50만원 상당)를 건네자 그제서야 태도가 누그러졌다. 그는 탈북 포로 권상준(78·가명)씨가 숨어 있는 안가로 가면서 얘기를 털어놓기 시작했다.

“북한 쪽 사람들로부터 한밤중에 ‘물건(국군포로를 가리키는 은어) 하나가 넘어왔다’는 급한 전화가 왔어요. 부랴부랴 산골 약속장소로 가보니 두만강을 방금 건너 온몸이 흙탕물에 흠뻑 젖은 노인네가 있습디다.”

취재팀을 태운 차가 안가 근처에 거의 도착하자, 이 브로커는 권씨를 감시하고 있던 부하에게 전화를 걸었다. 권씨만 남겨놓고 얼른 자리를 비우라는 것이었다.

브로커는 “선생들을 의심하는 건 아니지만 만일에 대비하기 위한 것”이라고 말했다. 그러면서 “몸값 4000만원을 주지 않으면 권씨는 절대 한국에 갈 수 없다”고 강조했다. 브로커는 권씨 신병을 보호하고 있다고 하지만, 실제 권씨는 브로커의 인질인 셈이다.

# 2 기약없는 제3국 은둔생활

안가에 들어서자, 백발의 바짝 마른 노인이 방에 앉아 한국 TV 프로를 보고 있었다. 탈북 후 2개월째 이 집에 머무르고 있는 노인은 청력이 좋아 보이지 않았지만 “가족들 이름이 무엇이냐”는 물음에 부모 형제 이름을 또박또박 댔다. 팔순이 가까운 이 노인은 남쪽 가족이 언젠가는 자신을 고향으로 데려갈 것이라는 희망 하나로 하루하루를 힘겹게 지탱하고 있는 듯 보였다.

하지만 이 노인의 한국 귀환은 매우 불투명하다. 결국 문제는 ‘몸값’이었다. 한국에 있는 사촌동생이 지난해 3월까지만 해도 관계기관에 ‘사촌형의 귀환을 도와달라’는 진정서를 내는 등 적극적으로 뛰었지만, 돈 문제가 나오자 한발짝 뒤로 물러섰다. 사촌동생은 “데려오면 좋긴 하지만 당장 목돈도 없고, 무사히 와도 모실 사람이 없다”는 이유를 댔다.

이산가족 상봉단체 관계자가 정부에 도움을 요청했지만, 국방부는 “해당 가족이 돈을 보내 빼내올 수 있도로 설득하라”는 말뿐 아무런 대책도 내놓지 않았다. 권씨는 오늘도 고국에 갈 날만을 기다리며 감옥 아닌 감옥 생활을 하고 있다.

# 3 낙담 끝에 북으로 되돌아간 국군포로

한 국군포로는 고향을 그리는 마음에 중국으로 탈출했지만 누구에게도 아무런 도움을 받지 못하자 북으로 돌아갔다. 북한 함북 회령에 살던 국군포로 문성현(76·가명)씨는 지난 2월 무작정 북·중 국경을 넘었다.

문씨는 수소문 끝에 만난 조선족 브로커에게 “제주도 출신인데 한국에 살고 있는 가족을 찾아달라”고 요청했다. 국내 탈북자동지회가 제주도를 뒤진 끝에 문씨의 60대 조카가 제주도에 살고 있는 것을 확인했다.

하지만 생활이 어려운 문씨 조카는 “중국에 갈 차비도, 삼촌을 모셔올 돈도 없다”고 이 요청을 잘랐다. 문씨는 이 소식을 듣고 낙담한 끝에 결국 북한으로 되돌아갔다.

또 다른 국군포로는 탈북 후 중국을 떠돌다 남쪽 가족을 찾지 못해 북한으로 발걸음을 돌렸다. 민창규(75·가명)씨는 지난 3월 딸과 함께 중국으로 넘어와 브로커에게 “한국에 살고 있는 큰형님을 찾아달라”고 부탁했다. 하지만 민씨 형의 주소와 연락처는 끝내 파악되지 않았다.

# 4 제3국에서 스스로 목숨 끊기도

칠순의 국군포로 이명수(가명)씨는 북한을 탈출해 중국에서 6개월간 머물다 강제송환할 위기에 몰리자 스스로 목숨을 끊었다. 이씨는 부부가 함께 국경을 넘었지만 한국으로 가기 위해서는 3000만원의 돈이 든다는 말을 듣고 남쪽 가족들의 연락만 기다리다 중국에 파견된 북한 공안요원에게 붙잡히고 말았다. 이씨는 부인과 함께 북한으로 강제 송환되는 차량에서 스스로 목숨을 끊었다.

창춘=특별기획취재팀

specials@segye.com

 

(3-2)국군포로 2명 한국행 성공기

 

이산상봉 → 가족 탈북권유 → 北탈출 → 귀환


브로커에 사기 → 체포 → 영사관도움 → 귀환

 
대부분 국군포로가 브로커 주도로 한국으로 귀환하는 것과는 달리 70대 후반의 두 국군포로가 남쪽 가족들의 눈물겨운 노력으로 고향 땅을 다시 밟을 수 있었다.

2000년 11월 강원도의 한 소도시에 살고 있던 이모(62)씨 3형제는 쪽지 한장을 받아보고 깜짝 놀랐다. 그도 그럴 것이 쪽지는 50년 전 6·25전쟁 중 전사한 아버지로부터 온 것이었다. 이 쪽지에는 주소와 가족들의 이름만 적혀 있었지만 형제들의 놀라움은 컸다. 서울 동작동 국립현충원에 위패가 모셔져 있는 아버지가 살아 있다는 것이 믿기 힘들었던 것. 형제들은 그러나 혹시나 하는 마음에서 2001년 통일부에 이산가족 상봉을 신청했다. 이들은 통일부에서 아버지 생존사실을 확인했다. 맏아들인 이씨는 2년 뒤인 2003년 9월 금강산에서 열린 이산가족 상봉 행사에서 꿈에 그리던 아버지와 극적인 해후를 했다. 이씨는 이 자리에서 형제들의 소식을 전하고 아버지에게 탈북을 권유했다.

결국 이씨 아버지는 다음해 7월 중국 선양으로 탈북했다. 형제들은 중국 사정을 잘 아는 브로커들에게 4000만원을 주고 탈북 열흘 만에 아버지를 무사히 입국시킬 수 있었다.

이씨는 “아버지가 넘어올 때 국방부 등에 기댈 시간적 여유가 없었다”며 “그래서 정부에 기대지 않고 개인적으로 돈을 들여 모셔 왔다”고 말했다.

광주광역시에 살고 있는 신동이(70)씨는 두 번이나 브로커들한테 사기를 당하고, 중국에서 억류되는 우여곡절 끝에 국군포로인 형을 귀환시켰다. 신씨는 재작년 9월 6·25 때 실종된 형 동길(76)씨가 살아 있다는 소식을 듣고 탈북 브로커들에게 두 차례 500만원과 200만원을 보냈으나 성과가 없었다. 신씨는 여러 차례 연락 끝에 결국 다음해 4월 중국으로 나온 형을 50년 만에 상봉할 수 있었다. 그러나 형의 탈북 사실이 발각되면서 두 형제는 중국 공안에 체포됐다. 신씨는 여권을 빼앗기고 20일간 구치소에 억류됐다. 겨우 구치소에서 풀려난 신씨가 우리측 영사관에 도움을 청했을 때는 이미 형은 “북한으로 돌아가겠다”는 진술서를 쓰고, 기자회견까지 한 절망적인 상황이었다. 하지만 신씨는 구치소에서 형을 면담, 한국행을 설득하고 영사관의 도움으로 중국행 두 달 만인 지난해 6월 형을 무사히 입국시킬 수 있었다.

 

(3-3)정부선 '규정없어 경비 지원 못해” 외면

 

포로귀환 무관심 일관
자국민 보호는 국가의 기본책무다. 국군포로를 귀환시키는 것은 당연히 정부가 할 일이다. 하지만 믿기 어려운 사실은 국군포로가 북한을 탈출해 중국에 나온 사실을 확인하더라도, 정부가 이들을 구출하기 위해 하는 일이 없다는 것이다. 정부는 포로 본인이나 가족들이 ‘몸값’을 지불하고 풀려나 영사관을 찾은 다음에야 움직인다. 정부가 국군포로 탈북비용을 지원하는 규정이 없기 때문이다. 몸값을 내지 못해 목숨 걸고 국경을 넘은 ‘노병’들이 다시 사지로 끌려가는 것이 우리의 현실이다.

◆뒤늦은 송환 규정 마련=1994년 조창호 소위가 귀환한 이래 2003년까지 33명의 포로가 돌아왔지만, 그해 전용일씨 사건이 터질 때까지 10년 동안 국군포로 송환 관련 규정이 제대로 없었다. 포로 문제에 정부가 얼마나 무심했는지를 보여주는 대목이다.

정부는 탈북한 국군포로 전용일씨가 중국 공안에 체포돼 북으로 강제 송환될 위기에 처했다가 간신히 귀환한 사건으로 비난여론에 직면하자 그제서야 관련 규정을 만들었다.

2004년 1월과 3월에 제정된 것이 관계부처의 업무분담을 규정한 ‘국군포로 송환 등에 관한 업무 운영규정(국무총리 훈령)’ 과 ‘국군포로업무 처리 등에 관한 규정(국방부 훈령)’이다. 훈령 제4장 제3국 체류 국군포로의 송환 절차에 따르면 3국에 체류 중인 국군포로의 신원을 확인한 때에는 대책위원회를 열어 적극 대책을 강구하도록 돼 있다.

신변 안전을 확보하는 규정도 있다. 훈령에 따르면 외교장관은 국방장관의 요청을 받은 때는 지체없이 재외공관장에게 통보해 국군포로의 신체 안전을 위한 조치를 해야 하고, 이송업무를 일반 탈북자보다 우선해서 처리하도록 규정하고 있다.

◆탈북경비가 관건=정부 관련 규정만을 놓고 보면 국군포로가 탈북해 중국 등 제3국에 체류할 때 정부가 이들을 데려오는 것은 아무런 문제가 없어 보인다. 그러나 실상은 그렇지 않다. 정작 이 훈령에는 국군포로를 데려오는 데 매우 결정적인 내용이 빠져 있다. 바로 탈북경비 지원 문제다.

북한에 억류된 국군포로들의 탈북 과정에는 반드시 브로커가 개입하는데, 이들은 중국으로 탈출시킨 포로를 은신처에 감금하고 남쪽 가족에게 몸값으로 3000만원에서 많게는 5000만원을 요구한다.

이 몸값을 정부가 지원하지 않아 가족들이 직접 마련해야 한다는 것이 문제다. 다행히 가족들이 탈북 비용을 브로커에게 지급하면 정부가 이들을 데려오는 데는 큰 문제가 없다. 외교부가 정식으로 대한민국 여권을 만들어 주면 된다.

하지만 가족들의 형편이 어려워 비용을 마련하지 못하거나 아예 귀환을 반대하면 사정은 다르다. 탈북비용을 해결하지 않고서는 아무리 정부라 해도 브로커들에게서 국군포로의 신병을 확보할 길이 없기 때문이다. 이런 경우 정부 역할은 고작 가족에게 몸값을 마련하라고 설득하는 수준이다. 정부 훈령에는 국군포로 탈북에 드는 경비를 지원하는 규정이 아예 없다.

이산가족 상봉주선 단체 대표 박모(71)씨는 “브로커들은 자신들만의 은신처에 국군포로를 억류하고 있으며, 정해진 날짜에 돈을 송금하지 않으면 북한으로 다시 데려가겠다고 협박하기 일쑤”라며 “그들은 돈을 받기 전에는 절대 포로를 넘기지 않는다”고 말했다.

국방부 관계자는 “정부는 제3국에 체류 중인 포로가 귀환을 원한다는 의사만 확인되면 가족들 의사와 관계없이 절차를 밟는다”며 “하지만 정부가 브로커 등에게 단돈 1원이라도 줄 수 있는 규정은 없다”고 밝혔다.

◆손놓은 정부=이처럼 국군포로 탈북과 신병 안전 확보까지의 과정을 정부 지원 없이 남쪽 가족과 민간단체들이 맡다보니 많은 부작용을 낳고 있다. 몸값을 브로커에게 준다고 하더라도 국군포로가 귀환에 성공한다는 보장도 없는데다 사기를 당해 돈만 떼이는 경우도 많다. 또 남쪽에 남은 가족들이 고령이거나 생계가 막막한 경우도 탈북 비용 마련이 쉽지 않다. 이 경우 사지를 넘은 국군포로들은 다시 사지로 송환될 수밖에 없다.

또 이 과정에 정부가 적극 개입하지 않다보니 중국 공안이나 중국 파견 북한 보위부에 노출돼 북쪽으로 압송되는 경우도 종종 있다. 지난해 말 탈출했다가 강제 북송된 국군포로 한만택(72)씨의 경우가 대표적이다.

한씨는 민간단체와 가족들의 노력으로 어렵게 중국까지 탈출했지만, 탈북자로 몰려 중국 공안에 체포된 뒤 북으로 압송됐다. 가족들은 지난 2월 청와대를 방문, 정부의 무성의에 대한 항의로 한씨가 6·25 때 받은 화랑무공훈장을 반납했다.

이산가족 상봉단체 대표 박씨는 “한번은 국군포로가 중국으로 탈출했는데, 몸값을 마련할 길이 막막해 정부에 지원을 요청했지만 당신이 알아서 하라며 일언지하에 거절했다”며 “국군포로가 뻔히 중국에 나와 있는 사실을 확인하고도 어떻게 정부가 이렇게 무관심할 수 있느냐”며 정부의 무책임을 비난했다.

특별기획취재팀=홍성일·최현태·김형구·김종수

·엄형준 기자 specials@segye.com

 
 

(3-4)정용봉 재향군인회 미 서부지회장

 

'남북한서 성의 보이면 생존자 당장 돌아올것”
“미군들은 한국전 당시 전사자 유해를 찾기 위해 개마고원 눈밭을 뒤진다는데, 살아 있는 국군포로 한 명도 귀환시키지 못하는 한국 정부는 도대체 무엇을 하는 정부입니까?”

정용봉 재향군인회 미국서부지회장(78·LA 나라은행 명예이사장·사진)은 지난달 30일 “6·25전쟁 당시 남측 포로 8만명 중 유엔군 1만명은 모두 귀환됐지만, 한국군은 7만명 중 불과 7900명만 돌아왔다”며 “국군포로가 제대로 귀환되지 않은 원인이야 어찌됐건, 생존해 있는 것으로 파악된 542명은 제네바협정에 따라 당장 귀환돼야 한다”고 주장했다.

이날 국군포로 해결 문제를 정치권에 촉구하기 위해 서울 여의도 국회의원 회관을 방문한 정씨는 “북한도 국군포로를 남쪽으로 송환하면 인권 유린 국가라는 국제사회의 따가운 눈총에서 어느 정도 벗어날 수 있을 것”이라며 “우리 정부는 할 일을 다했다는 평가를 받을 수 있을 것”이라고 말했다.

그는 “국군포로 귀환은 이처럼 남북한 양측에 누이 좋고 매부 좋은 일로, 양측 정부가 조금만 성의를 보이면 쉽게 해결할 수 있는데 왜 가만히 있는지 모르겠다”며 “정부가 이 문제 해결을 외면하고 있다”고 말했다.

정씨는 6·25 당시 육군 8사단 중대장으로 강원 양구지역 전투 등을 지휘한 참전군인이다. 그는 1950년 12월 양구에서 인민군 7사단과 벌인 치열한 전투 끝에 부하 116명 중 100여명이 포로가 된 아픈 기억 때문에 사재를 털어 한국을 오가며 국군포로 귀환 문제 해결에 매달리고 있다.

정씨는 지난 4월 23일 자신이 대표를 맡고 있는 ‘북한 억류 국군포로 송환위원회’와 ‘디펜스포럼’ 공동 주최로 미 하원 레이번빌딩에서 국군포로 실상을 알리는 포럼을 열었다. 이 포럼에 ‘탈북 국군포로 1호’인 조창호 예비역 중위 등 귀환 국군포로 2명이 참석해 국군포로 인권 실태를 미국 사회에 생생하게 알렸다.

그 결과 헨리 하이드 연방 하원 외교관계위원장이 5월 27일 ▲납북자와 국군포로의 즉각 석방 ▲북한과의 핵협상 때 납북자와 국군포로의 송환 문제를 제기할 것 등의 내용이 담긴 결의안을 상·하원에 동시 제출했다. 미송환 국군포로 문제가 국제사회에 공식적으로 처음 거론된 것이다.

정씨는 “사실 우리 내부 문제를 미국에까지 가서 알리는 것은 창피한 일이지만, 우리 정부가 나서지 않으니 어쩔 수 없다”며 “앞으로 미국이 북한과의 회담 때 국군포로 문제가 중요한 의제로 다뤄질 것으로 기대한다”고 말했다.

정씨는 또 “한국 정부는 북한이 국군포로가 단 한명도 없다고 주장하기 때문에 문제 해결이 어렵다는 무책임한 말만 되풀이하고 있다”며 “정부가 억류 국군포로 문제를 계속 방치하면 앞으로 누가 총을 들고 나라를 지키려 하겠느냐”고 반문했다.

 
 


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